Die massive schwere Rakete Delta IV der United Launch Alliance (ULA) wurde zuletzt im August 2018 vom Space Launch Complex 37 (SLC-37) an der Cape Canaveral Air Force Station abgefeuert, als sie die Parker Solar Probe der NASA auf eine hochelliptische, heliozentrische Umlaufbahn brachte eine Mission, um „die Sonne zu berühren“.

Zwei Jahre später ist ULA bereit, seine beeindruckendste Kerze für die nächste Startkampagne, NROL-44, erneut anzuzünden. Diesmal ist die schützende Nutzlastverkleidung der Delta IV Heavy-Rakete mit einer empfindlichen – und hochklassifizierten – Nutzlast für das National Reconnaissance Office (NRO) gefüllt. Die NRO ist ein Büro für nationale Sicherheit, das eine Flotte von Spionagesatelliten für die Regierung der Vereinigten Staaten überwacht. Seit ihrer Inbetriebnahme im Jahr 2004 hat die Delta IV Heavy-Rakete der ULA elf Einsatzmissionen abgeschlossen, von denen sieben als Missionen für die NRO eingestuft wurden.

EINE LANGE STARTKAMPAGNE
Die NROL-44-Startkampagne war, gelinde gesagt, langwierig. Die drei Common-Core-Booster von Delta IV wurden im Sommer 2019 an die Horizontal Integration Facility von ULA geliefert. Dort wurden die Booster miteinander integriert, während das vordere Ende des Center-Boosters mit der Delta Cryogenic Second Stage (DCSS) verbunden wurde. Das DCSS ist mit einem einzigen Aerojet Rocketdyne RL10B-2-Triebwerk ausgestattet, das einen Schub von 24.750 lbf ermöglicht, der verwendet wird, um die geheimnisvolle Nutzlast in den Orbit zu bringen, sobald sich die gemeinsamen Kernverstärker getrennt haben.

Im November 2019 wurde die Rakete in die vertikale Integrationsanlage SLC-37 gerollt und von ULAs Fixed Pad Erector in eine vertikale Position gebracht, um auf die Integration ihrer wertvollen Nutzlast zu warten. Im Januar 2020 schloss die ULA Initiativen vor dem Start ab, darunter Standardtests und eine vollständige Nasskleid-Probe am Tag des Starts, bei der die Treibmittel für flüssigen Wasserstoff und flüssigen Sauerstoff betankt und entleert wurden. Seitdem ist der Delta IV Heavy gesichert und ausgeschaltet.

Nach dem kürzlich erfolgten erfolgreichen Start des Perseverance Mars Rovers der NASA auf einem benachbarten ULA Atlas V vor wenigen Wochen ist ULA bereit, die drei Aerojet Rocketdyne RS-68A-Haupttriebwerke von Delta IV Heavy zu zünden, um einen der verbleibenden fünf Flüge der Rakete kurz vor dem Ruhestand abzuschließen .

Am 27. Juli wurde der Delta IV Heavy mit einer 5-Meter-Nutzlastverkleidung ausgestattet, die die NROL-44-Nutzlast sicher einschließt. Die massive Nutzlastverkleidung wurde an SLC-37 geliefert, angehoben und oben am Mittelverstärker montiert und DCSS über einen Kran vollständig integriert. Die gepaarte Nutzlast vervollständigt den 72 Meter hohen vollen Stapel der Delta IV Heavy-Rakete, die nach dem Betanken vor dem Abheben 725.750 kg wiegen wird.

ZUVERLÄSSIGKEIT WERT DIE KOSTEN
In einem Blogbeitrag des Unternehmens sagte Tony Taliancich, Director und General Manager des ULA-Startbetriebs: “The Heavy dient den hochrangigen Raumfahrtprogrammen der US-Raumstreitkräfte und des National Reconnaissance Office des Landes mit Auszeichnung als Amerikas bewährter Schwerlastfahrer.” Obwohl zuverlässig, ist das Fliegen des Delta IV Heavy sehr kostspielig und kostet fast 300 Millionen US-Dollar pro Start. Der Heavy-Class-Launcher wird fast ausschließlich für Flugmissionen der US-Regierung ausgewählt, mit Ausnahme einiger NASA-Missionen – Parker Solar Probe und Orion Capsule Exploration Flight Test -1. Die fünf verbleibenden Flüge seiner Karriere sind alle damit beauftragt, die Nutzlasten für die NRO bis 2023 zu heben.

ULA plant derzeit am Mittwoch, dem 26. August, 2:16 Uhr EDT (0616 UTC) den Start des Delta IV Heavy. Das tropische Wetter in der Nähe der Florida-Halbinsel wird jedoch genau überwacht. Sollte es welche geben, wird ULA alle Aktualisierungen der Missionszeitleiste auf dem Blog des Unternehmens veröffentlichen.

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